A lo largo de los siglos XVIII y XIX, los estadounidenses temieron contraer un virus altamente contagioso y particularmente letal sin causa conocida ni tratamiento efectivo. El virus fue descrito por los conquistadores españoles en las Américas ya en 1648, con apariciones continuas en las colonias inglesas, but in 1798, epidemics broke out in Boston, Philadelphia and New York, diezmando del 5 al 8% de la población de las ciudades en un solo año.

Además de fiebre, náuseas, malestar, sangrado facial y, finalmente, insuficiencia orgánica, los síntomas incluían ictericia cutánea, lo que le valió el sobrenombre de "fiebre amarilla". Muchos misterios rodeaban la enfermedad, pero los médicos habían deducido que el virus llegaba a través de puertos marítimos, principalmente barcos del Caribe. Sin ningún medio para combatir o curar la fiebre amarilla, el saneamiento y las cuarentenas se convirtieron en las herramientas de prevención preferidas.

Las cuarentenas resultaron efectivas en el noreste de EE. UU., Pero una incesante serie de brotes plagó el sur de EE. UU. Las banderas amarillas de cuarentena que se ven con frecuencia en los barcos en el delta del Mississippi le valieron al virus apodos locales como "Yellow Jack" y "Bronze John".

Pánico viral

La primera respuesta a un brote de fiebre amarilla fue a menudo un éxodo masivo de ciudades y otras regiones infectadas y, en algunos casos , los propios legisladores simplemente entregaron el poder al ejecutivo y abandonaron la ciudad. Alarmados porque los trenes estaban llenos de pasajeros y carga infectados, muchos estados emitieron cuarentenas contra regiones e incluso estados enteros, y en un momento, Mississippi prohibió cualquier entrada, desde cualquier lugar y en absoluto.

De hecho, los ferrocarriles habían extendido el alcance de la fiebre amarilla en todo el sur al trasladar personas y ganado, y las comunidades locales estaban preocupadas con razón. Las epidemias eran frecuentes y letales, y con los mejores esfuerzos de los médicos y las autoridades estatales incapaces de detener la marea de la fiebre amarilla, el proceso se convirtió rápidamente en autoayuda local que un periodista de Chicago denominó "cuarentenas de escopeta".

El auge de las "cuarentenas de escopeta"

A pesar de la imagen que evocan de los grupos de autodefensas, las cuarentenas de escopeta fueron generalmente ordenadas por las autoridades locales , como los ayuntamientos, y aplicadas por una ciudadanía armada delegada por el alguacil. Las cuarentenas de escopeta consistían en resguardar los puntos de entrada a un área acordonada, tanto a pie como en botes, arrestar a las personas que intentaban entrar o salir e impedir la descarga de carga y pasajeros de los trenes.

Los estados y las localidades aprobaron leyes que establecen los derechos de las comunidades para imponer cuarentenas locales y, si bien fueron criticados por muchos, otros reconocieron el miedo que sienten las comunidades al enterarse del aumento del número de cadáveres del virus. Algunos incluso compartieron la indignación de los residentes locales por el hecho de que las autoridades estatales no hubieran podido prevenir otro brote, y aunque el verdadero culpable era generalmente la ignorancia y la teoríaprimitivos , en algunos casos la gente del pueblo tenía razón.

Fiebre amarilla y noticias falsas

Los funcionarios, médicos y periódicos de Nueva Orleans fueron con frecuencia deshonestos acerca de la realidad de un brote, preocupados por su efecto en el comercio. Se culpa a los extranjeros y los pobres, asegurando el mundo que más limpias y responsables individuos tenían poco de qué preocuparse.

Aunque nadie estaba al tanto, los orígenes africanos del virus de hecho significaban que los recién llegados al puerto eran más susceptibles a contraerlo, pero cuando Yellow Jack llegó a áreas más ricas y establecidas de la ciudad, el virus resultó igualmente destructivo.

Meses antes de que un artículo afirmara que la enfermedad era considerada obsoleta por los médicos, la tasa de mortalidad por fiebre amarilla de Nueva Orleans saltó del 0,3% al 5% de la población, matando aproximadamente al 13% en los siguientes cuatro años. Solo cuando la epidemia arrasó la ciudad, los funcionarios admitieron el alcance total de la fiebre amarilla. Incluso frente a esto, algunos criticaron a la prensa por decir la verdad y dañar a las empresas locales.

Las cuarentenas de rutina impuestas en Nueva Orleans echaron el ancla al transporte marítimo a través del Mississippi o el Golfo de México, dejando al Sur dependiente de los ferrocarriles para transportar carga y pasajeros. Incluso los suministros de socorro fueron bloqueados y descartados, ya que muchos creían que la infección no se transmitía por conexión interpersonal, sino por aire contaminado que quedaba en la carga.

Intentando detener un tren en movimiento

Las cuarentenas con escopeta fueron muy efectivas, y ni los trabajadores ni los pasajeros de los trenes tenían el estómago para un tiroteo con los "centinelas" locales, o sus frecuentes amenazas de romper vías y quemar puentes. El bloqueo de los viajes por río y tren causó estragos en el comercio y los viajes, y muchas empresas grandes y pequeñas se vieron obligadas a cerrar sus puertas de forma permanente.

Los comerciantes y los grupos comerciales presionaron a los estados y al Congreso para que redactaran una legislación que autorizara al poder de la policía estatal a romper las cuarentenas y administrar el comercio y los esfuerzos para aislar y prevenir la propagación de la infección. Algunos funcionarios estatales condenaron la idea, pero los defensores de los derechos de muchos estados se encontraron presionando para lograr una amplia interferencia federal en los asuntos locales.

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    Energía federal y cuarentenas locales

    Despite numerous Constitutional safeguards against the right of interstate travel, the Supreme Court has confirmado durante mucho tiempo el derecho de un estado a la cuarentena ante una emergencia de salud real, incluida la prevención del acceso de personas y cargamentos de fuera del estado.

    En medio de un brote de fiebre amarilla particularmente devastador, Luisiana pidió al gobierno federal que rompiese la cuarentena general de Texas de personas o cargamentos de Luisiana. El estado de Pelican insistió en que el estado de Lonestar solo buscaba eliminar al rival comercial de Galveston. La Corte Suprema denegó jurisdicción. Quizás lo más importante es que el derecho de una localidad a imponer una cuarentena sobre la objeción federal nunca se ha probado realmente en un tribunal, y el alcance de tal derecho sigue siendo una pregunta abierta en la actualidad.

    Cuarentenas locales y coronavirus Covid-19

    ¿Podría un alcalde o un concejo municipal utilizar al alguacil y los diputados disponibles para evitar operaciones completamente dentro del estado para evitar que ingresen transportistas comunes o personas de fuera?

    The notion sounds less preposterous as states across the country have imposed air travel restrictions dirigidas a regiones como Nueva York y Nueva Orleans, donde los casos de Covid-19 han sido más altos.

    Muchos funcionarios que ordenan tales cuarentenas han diferido la supervisión completa, imponiendo solo cuarentenas autocontroladas. Pero a medida que las muertes y el conocimiento sobre el virus han seguido aumentando, algunos estados han revertido su respuesta originalmente menos estricta al coronavirus Covid-19. Las restricciones federales de viaje impuestas como respuesta al Covid-19 ya eclipsan a las vistas en las últimas décadas, y en la actualidad no se vislumbra un final claro ni para la pandemia ni para las medidas que puedan ser necesarias para detener su avance.

    Viajar en la era del coronavirus Covid-19

    Durante las epidemias de fiebre amarilla del siglo XIX, muchas juntas estatales de salud incluso intentaron emitir tarjetas de identidad que confirman la inmunidad de las personas si se habían contraído y se habían recuperado de la enfermedad en el pasado. En algunos casos, se respetaron las tarjetas y se permitió a las personas viajar a pie o en tren a través de áreas bloqueadas por cuarentenas de escopeta.

    Los viajes modernos implican una variedad de funciones de autenticación, que incluyen tarjetas de embarque sin papel, reconocimiento facial y identificación real, limitaciones como la lista de prohibición de vuelos y sanciones de viaje individuales, y carriles rápidos como TSA Pre-Check. No está fuera de discusión imaginar un estado que desarrolle tecnología y regulaciones para señalar y monitorear los antecedentes de salud de un viajero.

    En cuanto al Covid-19 específicamente, muchas preguntas epidemiológicas rodean al virus, y tanto la cura y vacuna parecen distantes. Ya se están realizando investigaciones para desarrollar una prueba de anticuerpos que pueda indicar de manera confiable si una persona ha detectado Covid-19 o ha desarrollado una inmunidad.

    En el caso de la fiebre amarilla, los avances científicos eventualmente llevaron a una vacuna viable, pero todavía no existe una cura para los infectados, e incluso hoy en día, cualquiera que viaje a países que todavía están asediados por la fiebre amarilla generalmente debe presentar una prueba de vacunación.

    Con el anuncio de los CDC de que es probable que se produzca una segunda ola del coronavirus Covid-19 en el otoño de 2020, ¿podrían Estados Unidos exigir una prueba de vacunación o inmunidad para los viajeros aéreos en la era del Covid-19? Y si se instituyera tal régimen, ¿podrían las autoridades estatales e incluso locales usarlo para hacer cumplir sus propias cuarentenas?

    Cuarentenas locales y la ley

    Los actores privados han sido considerados legalmente responsables por obstruir el derecho de un individuo a viajar entre estados, pero ¿qué pasa con la acción oficial de los diputados u otras autoridades locales? El gobierno federal puede aceptar u ofrecer asistencia para los estados que imponen métodos de cuarentena y aislamiento, pero su poder policial puede limitarse a los cruces fronterizos estatales. No está claro si puede o no evitar que los estados impongan cuarentenas.

    Independientemente de los límites legales del poder federal, romper una cuarentena regional que ha sido debidamente autorizada por la ley local puede ser comercial y políticamente riesgoso, como lo descubrieron las autoridades en la era de la fiebre amarilla. A medida que se avecinan días inciertos, el coronavirus Covid-19 puede estar planteando problemas legales estadounidenses nunca antes vistos en un siglo.